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April 23rd, 2018 by Guido Moscoso

Le ciel était blanc avec des fous de Bassan et rempli de leurs bavardages maniaques. Les avis sur xperia xa ailes repliées sur leurs flancs, ils tombèrent dans la mer comme des missiles à plumes, laissant des traînées de bulles vertes dans leur sillage. Ils chassaient des sardines et l’eau bouillait avec du poisson. C’était comme si cette partie de la mer au large de la côte orientale de l’Afrique du Sud avait été transformée en une marmite de bouillabaisse et que tout le monde tombait à la fête. Des dizaines de dauphins encerclants ont harcelé le banc de sardines dans une masse toujours plus serrée. Les sardines paniquées se sont jetées dans les airs et ont plongé dans la mêlée. Une nageoire dorsale rose pâle tranché au milieu. Ensuite un autre. ‘Requins de cuivre!’ a déclaré Mark Addison, notre capitaine de bateau. ‘Fantastique, regardez trois, quatre, cinq d’entre eux.’ Les queues qui fouettaient, ils se jetaient et roulaient dans une orgie d’alimentation.

Le ciel était blanc avec des fous de Bassan et rempli de leurs bavardages maniaques. Les ailes repliées sur leurs flancs, ils tombèrent dans la mer comme des missiles à plumes, laissant des traînées de bulles vertes dans leur sillage. Ils chassaient des sardines et l’eau bouillait avec du poisson. C’était comme si cette partie de la mer au large de la côte orientale de l’Afrique du Sud avait été transformée en une marmite de bouillabaisse et que tout le monde tombait à la fête. Des dizaines de dauphins encerclants ont harcelé le banc de sardines dans une masse toujours plus serrée. Les sardines paniquées se sont jetées dans les airs et ont plongé dans la mêlée. Une nageoire dorsale rose pâle tranché au milieu. Ensuite un autre. ‘Requins de cuivre!’ a déclaré Mark Addison, notre capitaine de bateau. ‘Fantastique, regardez trois, quatre, cinq d’entre eux.’ Les queues qui fouettaient, ils se jetaient et roulaient dans une orgie d’alimentation.

Les sardines sont un cadeau d’hiver pour les eaux de la côte est de l’Afrique du Sud: un buffet de fruits de mer à volonté qui attire des dizaines de milliers de convives. Les requins, les phoques, les oiseaux de mer, les dauphins et les poissons de gibier convergent vers de vastes bancs de Sardinops sagax, le pilchard ou sardine sud-africain, qui migre vers le nord le long des côtes du Cap Oriental et du KwaZulu Natal entre mai et août.

Sur la côte, la fièvre peut être presque aussi grande que dans les hauts-fonds. Les gens affluent vers la côte, où les senneurs de plage transportent des nids de sardines. Parfois, les filets sont superflus. Pris à terre par les prédateurs, les hauts-fonds se lavent simplement dans les vagues de sardines scintillantes qui plongent les poissons jusqu’aux genoux sur le sable.

À la plage d’Illovo, à 32 kilomètres au sud de Durban, j’ai regardé la «nation arc-en-ciel», alors que l’Afrique du Sud de l’après-apartheid aime penser à elle-même, unie à la moisson. Une indienne, glamour dans son beau sari et ses bijoux en or, rit alors qu’elle se précipitait sur la plage avec des poignées de poisson qui gigotaient dans ses doigts manucurés. Un Afrikaner en tonneau, tanné de la couleur de l’acajou, parlait aux netters qui triaient leurs prises dans des paniers et se plaignaient du prix. Un panier de dix rand était le prix courant d’un peu moins d’un dollar pour 18 livres (40 livres) de poisson. Au bord de l’eau, les mères zouloues ramassaient du poisson dans leurs jupes volumineuses pendant que leurs enfants s’élançaient, creusant dans les plis de chaque filet entrant pour sortir les éclats d’argent et les fourrer dans des sacs de supermarché, des vestes, des poches de chemise. Il y en avait plein pour tous.

Les communautés de cette côte, qui reniflent les dollars des touristes dans la manne des sardines, ont qualifié cet événement de «plus grand banc de sable sur Terre». Le public peut téléphoner à une ligne téléphonique gratuite pour savoir quelles plages ont la meilleure action de sardines, et la ville de Scottburgh a lancé un festival de sardines, avec karaoké, compétitions de plage et démonstrations culinaires en utilisant le traditionnel pot à trois pattes Afrikaner. , maintenant en plaisantant dénommé le micro-ondes Mandela.

Le photographe David Doubilet, qui a documenté de nombreuses extravagances aquatiques de la planète, qualifie la sardine de «l’une des plus étonnantes pulsations de la vie dans les océans du monde», un phénomène tout aussi dramatique que les migrations de la savane africaine . En fait, toute la côte de l’Afrique du Sud, depuis les récifs coralliens de l’océan Indien jusqu’aux bancs de varech de l’Atlantique, est l’un des environnements marins les plus riches, les plus biologiquement divers et les plus océanographiquement complexes de la planète.

Le littoral de l’Afrique du Sud, s’étendant sur 2 800 kilomètres du Mozambique à la Namibie, est présidé par deux grands systèmes océaniques: un puissant courant d’un côté du continent et une forte remontée d’eau de l’autre. Comme les potentats, ils contrôlent ce qui se passe dans leurs domaines respectifs.

Le dirigeant de l’est est le courant des Aiguilles, l’équivalent africain du Gulf Stream, glissant vers le sud jusqu’à cinq miles à l’heure (huit kilomètres à l’heure) et déplaçant l’eau chaude de l’océan Indien vers le coin sud-est du continent. Les récifs coralliens sont une signature écologique flamboyante de la côte des Agulhas. Plonger sur les récifs de la baie de Sodwana, près de la frontière entre l’Afrique du Sud et le Mozambique, est une expérience de surcharge visuelle: il n’y a pas une espèce de poisson chirurgien mais 20, pas une murène mais une douzaine de coraux, poissons, anémones et crevettes. Essayer de tout comprendre, c’est comme écouter un air de jazz avec un million de variations.

Si la diversité luxuriante caractérise l’est tropical, alors dans le domaine du potentat occidental la productivité est roi. Le long de la côte atlantique, depuis la pointe sud du continent jusqu’au nord de l’Angola, le processus océanique de contrôle est le système d’upwelling de Benguela alimenté par le vent, qui attire l’eau fraîche et riche en nutriments des fonds marins vers la surface. Pensez-y comme une pompe géante sous-marine qui reconstitue la fertilité des eaux côtières, les verdoyant avec du phytoplancton et nourrissant toute la chaîne alimentaire. Le système de Benguela soutient les plus grandes colonies de phoques du continent, des masses d’oiseaux de mer, des pingouins endémiques et des pêcheries qui fournissent des emplois à 25 000 Sud-Africains ainsi que la pêche récréative.

Le varech, en particulier la variété géante de l’Atlantique Ecklonia maxima, appelée bambou de mer, est la marque de commerce de la côte ouest. Comme son homonyme terrestre, le bambou marin pousse à un rythme prodigieux jusqu’à un demi-pouce (1,3 centimètres) par jour et les frondes, érodées constamment par l’action des vagues, produisent six fois leur propre poids en détritus chaque année, rendant l’écosystème de varech le plus productif sur Terre. Finning à travers la jungle, repousser les stipes aussi épais et lisse que les battes de baseball, qui atteignent 9,1 mètres et plus vers la surface, vous fait sentir comme un Livingstone sous-marine ou Stanley, avec des découvertes qui attendent à chaque tournant.

Sous un baldaquin de varech sur un rivage rocheux près du Cap, j’ai trouvé des escargots marins aussi gros que des pamplemousses et des chitons massifs comme des chitons dont les grosses plaques de coquillages superposées leur donnaient l’air de sortir de l’âge des dinosaures. Une plaque de roche était entièrement recouverte d’oursins de couleur orange, mauve et tomate, chacun avec une barricade d’épines fines. Les bébés ormeaux, ou perlemoen (après le mot néerlandais pour nacre), se cachent sous eux pour échapper à l’attention des prédateurs. J’ai levé deux ou trois oursins, et bien sûr, trois ou quatre perlemoen de taille d’ongle ont scié à travers la roche pour trouver un autre abri.

Parmi les poissons hottentots gris, les Romains écarlates et les autres espèces de récifs qui glissaient entre les stipes de varech, se trouvaient des shysharks qui se courbent en cercle lorsqu’ils sont menacés, couvrent leurs yeux de leurs queues et dérivent comme une queue cartilagineuse jusqu’à la fin du danger. Ils dorment empilés les uns sur les autres sous les rebords. J’ai trouvé un de leurs œufs jaunes pâles, un porte-monnaie de «sirène» attaché à une fronde de varech, une babiole de la couronne de Benguela.

Les deux titans océaniques, fléchissant leurs muscles de chaque côté du continent, se livrent à un peu de bras de fer le long de son flanc sud émoussé. Les images satellites des températures de coque p9 huawei la surface de la mer montrent que le courant des Aiguilles est une langue de feu jaune qui lèche le réservoir vert des eaux froides du sud et qui projette des tourbillons chauds vers l’ouest dans le système de Benguela. C’est l’interaction entre le chaud et le froid, l’est et l’ouest, qui rend la côte sud-africaine unique. Bien qu’il y ait trois autres remontées majeures au large des côtes de Californie, du Pérou et du nord-ouest de l’Afrique, seule l’Afrique du Sud est froide et productive, influencée par un courant chaud et rapide de la côte est.

La course de la sardine est un résultat indirect de cette interaction. Les sardines ne devraient pas être du tout sur la côte Est, ce coque portable pas cher sont des poissons d’eau froide, et leur bastion est les côtes sud et ouest, où règne le Benguela, où ils sont récoltés en milliards par des senneurs et transformés en poissons. repas ou cuit, sauced, étamé, et vendu sous une douzaine de marques différentes (on décrit le produit comme «nourriture de cerveau».) Avec leurs parents proches les anchois et les harengs, les sardines composent environ un quart de la prise mondiale de poisson .

Pendant la majeure partie de l’année, les températures de l’eau côtière sur la côte est sont supérieures à 20 degrés Celsius et à l’extérieur de la zone de confort des sardines, mais en hiver, une combinaison de brises rafraîchissantes et de remontées Le plateau continental crée un corridor d’eau étroit et frais que les sardines peuvent exploiter.

C’est comme si le potentat oriental avait tourné le dos un moment. Les sardines, saisissant leur opportunité, se déplacent vers le nord, trouvent le couloir et remontent la côte comme des lemmings. Une fois arrivés à Durban, ceux qui n’ont pas été capturés, mangés ou échoués se sont répandus sur le plateau continental pour se nourrir et frayer, tandis que les eaux de surface sont réchauffées par la chaleur croissante du soleil printanier, les sardines descendent à des profondeurs plus fraîches. mais finalement la hausse des températures les pousse vers le sud pour rejoindre la population des parents au large de l’Eastern Cape.

Peu de sardines d’Afrique du Sud choisissent l’option de voyage, peut-être 30 000 tonnes (27 215 tonnes) de poisson en tout, mais suffisamment pour que la sardine du KwaZulu Natal soit considérée comme l’une des merveilles marines du monde.

Doubilet et moi avons chronométré notre arrivée pour coïncider avec les pionniers de la migration des sardines: des bancs pilotes de peut-être un demi-million de poissons qui commencent à apparaître vers la première semaine de juin. Les principaux bancs viennent quelques semaines plus tard. Ces navires-mères de la flotte de sardines peuvent couvrir plusieurs miles carrés et contenir des centaines de millions de poissons.

Plutôt que d’attendre que les hauts-fonds nous atteignent à Durban, nous avons décidé de nous diriger vers le sud avec Mark Addison, un guide marin polyvalent spécialisé dans la course de la sardine, pour rencontrer le poisson en route vers le nord. Nous nous sommes basés à la réserve naturelle de Mkambati, juste au sud de la frontière du KwaZulu Natal avec le Cap Oriental.

Mkambati est l’un des rares endroits le long de cette côte de falaise où un bateau peut être lancé et seulement si la mer le permet. Ce n’est pas sans raison que cela s’appelle la Côte Sauvage. Les pétroliers se défoulent ici lorsque des vagues de tempête venant de l’océan Austral, poussées vers le haut dans des pics escarpés par le courant Agulhas au sud, se superposent pour former des vagues de déglutition de 18,3 mètres de haut. Nous ne nous sommes jamais attaqués à des mers de plus d’un dixième de cette taille, mais le rodéo quotidien a traversé les brises du bateau gonflable de 22 pieds (6,7 mètres) d’Addison et, plus tard, le retour des cheveux. une vague de curling ne nous a laissé aucun doute sur la puissance de l’océan Indien.

Dans notre recherche de hauts-fonds, ce sont les fous de Bassan que nous avons vus d’abord au loin, ressemblant à des taches de cendres tourbillonnantes. Le bouchon d’Addison coincé sur sa tête rasée ouvrirait la manette des gaz et la course pour le spot. Si nous sommes chanceux, nous arriverons à trouver le chaos glorieux d’une boule d’appât entièrement développée. Ces rassemblements de frénésie ultime sont créés lorsque les dauphins communs (‘communs’ à la fois dans le nom et le nombre) travaillent ensemble pour cisailler une section d’un haut-fond, le corral dans une mêlée de la taille d’un court de tennis et le forcer à la surface. Ce n’est qu’alors que d’autres prédateurs apparaissent, rendant l’ensemble, comme le dit Addison, «devenir balistique».

Le résultat est une éruption de nageoire et de chair. Les dauphins grincent comme des sirènes lorsqu’ils font des passages de mitraille sur les bords. Des requins de cuivre de huit pieds (2,4 mètres) se frayent un chemin à travers le banc, en mordant et en avalant. Des otaries à capuchon, des acrobates sous-marins élastiques, un tire-bouchon remonté au milieu, puis se retournent vers l’arrière, happant le poisson sur le passage. Et pendant tout ce temps, les fous de Bassan pleuvent du ciel, si vite et si nombreux qu’on dirait qu’ils sont aspirés dans l’océan par un aspirateur.

Pendant nos semaines à Mkambati nous avons plongé sur des dizaines de hauts-fonds, et chacun était différent. Certains miroitaient comme des tapis bleus qui tournaient soudainement en argent alors que le poisson attrapait le soleil sur leurs côtés. Certains étaient si solides et denses jusqu’au fond de la mer que nager sous eux était comme rampant sous un matelas et tout aussi sombre. D’autres étaient en mouvement, des taches de lumière continuellement vers nous comme hypnotisantes comme un économiseur d’écran d’ordinateur. Je me suis retrouvé dans le trou d’un beignet de sardine, en train de sombrer dans un haut-fond, surveillé par d’innombrables yeux bleus bordés de cils.

Nous avons trouvé des écoles avec seulement quelques phoques présents, ne se nourrissant pas autant que de jouer avec le banc en le traitant comme un ballon de plage vivant. Observer la partie des sardines et se reformer autour d’un phoque, c’est comme regarder un super-organisme se redessiner avec une précision mathématique sans effort. De temps en temps notre gonflable nous a amenés sur la scène d’une boule d’appât qui avait dissipé ou été consommé rien restant seulement quelques écailles et une odeur persistante d’huile de sardine.

La présence de sardines doit être un puissant atout pour les prédateurs, car ils vont un long chemin à dîner au potluck. Les colonies de phoques et de fous de Bassan les plus proches sont à Port Elizabeth, à 300 miles (482,8 kilomètres) au sud de Mkambati. Les deux espèces se reposent à la surface de la mer entre des fous de bassins qui se nourrissent en grands groupes, des phoques en radeaux d’une douzaine environ, couchés sur le côté avec une nageoire soulevée dans l’air pour le refroidissement. Les jours de calme nous avons repéré des dizaines de radeaux de phoques, chaque animal donnant son salut de flipper pendant que nous passions.

Dauphins bottlenose et commun sont des résidents de cette côte, mais ils ne sont jamais ici en grand nombre comme ils le sont pendant la saison des sardines. Une fois, Addison a emmené Doubilet et moi 10 milles (16,1 kilomètres) au large pour plonger avec un troupeau de 1000 dauphins communs qui se dirigeaient vers le nord à contre-courant. Addison nous a largué dans l’eau à 1,6 kilomètre devant le troupeau et s’est retiré. Nous étions au cœur du pays des Agulhas: sur une épaule la terre était une traînée lointaine, par-dessus l’autre un pétrolier rampant à l’horizon vers le Cap, devant une phalange de dauphins s’avançant.

Quel est le son de mille dauphins C’est comme les rapides des rivières, ou un coup de tonnerre soudain. Près du troupeau, vous pouvez distinguer les pffffts individuels de l’ouverture des trous, l’air vicié expulsé et les respirations fraîches aspirées. Et, faiblement, à travers les bouffées et les éclaboussures, les cris aigus et les sifflements de la communication des dauphins. Sous l’eau, où ces sons surnaturels se font entendre à plein volume, c’est comme si l’on se faisait sermonner par un concert d’exercices de dentiste.

Les dauphins se précipitèrent, des vagues d’entre eux sautant hors de la surface des vagues de l’océan comme s’ils étaient propulsés par un avion à réaction, la lumière du soleil brillait sur leurs flancs couleur de maïs. Rompus et athlétiques, les Olympiens de leur espèce, ils avaient une intensité concentrée sur eux. «Des endroits où être, des choses à faire», semblaient-ils dire en passant..

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